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日志

 
 

到小行星采矿(图)  

2015-02-06 09:01:00|  分类: 科技前沿 |  标签: |举报 |字号 订阅

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艺术家绘制的概念图显示了一个大型旋转式空间站的结构。

    又有一家公司加入到在太空中寻求下一次经济机会的行列。

    新的太空技术、越来越多的系列商业火箭以及创造财富的巨大潜力激励了一批企业家,他们在周四宣布,计划在未来的几十年中开采几千颗近地小行星上的资源。

    这家新加入的公司是深太空产业公司(DSI),该公司既不是进军这个领域的首家公司,也不属于这个领域最有财力的公司。但是,该公司拥有成为第一批小行星探矿商的雄心壮志,想最终成为小行星上的开采商和制造商,积极地寻求DSI公司领导班子成员马克·桑特尔所谓的“21世纪主要的财源机会”。

    公司的管理人员宣布,到2015年开始使用小型化“立方体卫星”探测器进行探矿,探测器的大小相当于一台笔记本电脑。在那之后不久,他们计划将小行星的采样带回地球。

    “利用低成本技术,结合美国太空计划的遗留资源,外加当今年轻高科技天才们的创新精神,我们将能够做到仅仅在几年前还不可能做到的事情,”公司的董事长里克·塔姆林森说。多年来,塔姆林森是一位具有远见卓识的人,而且是商业太空探索界的组织者。

    “我们处于各种资源的海洋之中,这些资源的无限性是难以描绘的,”塔姆林森说。

    额外的价值

    大约有9,000颗小行星被描述为“近地小行星”,而且这些小行星上含有好几类资源,这些资源目前在企业家们看来都是具有经济价值的。

    一些小行星上存在金、铂等元素,但是如果发展“太空经济”的话,水、硅、镍和铁等可望成为最重要的元素。

    开采水可以获得其中的氢(作为燃料),获得其中的氧(可以满足太空中人们之所需),而硅可以用于太阳能系统,无处不在的镍和铁可以用于潜在的太空制造业。

    桑特尔是一位采矿顾问兼小行星专家,他说:跟登月相比,有700至800颗小行星更容易到达,更容易登陆。

    DSI公司探矿飞船将被命名为“萤火虫”号(FireFlies),命名参考了流行的同名科幻电视连续剧。“萤火虫”号飞船将搭上承运通信卫星或科学仪器的火箭,但是设计时也会为“萤火虫”号安装自己的推进系统。接下来较大型的采矿飞船被命名为“蜻蜓”号。

    探索效率

    这一切听起来就像科幻小说,但是首席执行官大卫·冈普说,这项技术发展得非常快,太空经济很快就会成为现实。利用地球之外的资源为太空飞船提供动力,并保持让太空旅行者存活,这才是合理的发展方向。

    这是因为太空旅行花费最大、资源最密集的一个方面就是穿越大气层,把一个航天舱送往火星的火箭所提起的90%的重量是燃料。在加州圣莫尼卡飞行博物馆举行的新闻发布会上讲话时,冈普说道:如果可以在中途获取燃料的话,火星探索的花费将会低得多,探索效率也会高得多。

    到目前为止,尽管在小行星采矿领域几乎没有竞争,但是DSI公司仍然面临着几大障碍。第一家宣布小行星采矿计划的公司是行星资源公司,该公司是在2012年春季宣布这项计划的。这家公司由大腕投资者提供资金,如谷歌公司的拉里·佩奇和埃里克·施密特,电影制片人詹姆斯·卡梅伦,以及谷歌公司的早期投资商拉姆·施拉姆。而DSI公司仍然在寻求资助。

    小行星的所有权

    尽管这些具有潜力的太空企业家确信,从根本上来讲,他们有权获取地球之外的资源,但是仍然存在未经验证的法律问题。

    1967年的《联合国外层空间条约》明确规定,地球上的各国政府不得拥有其他天体;但是美国政府早就主张,这一规定不适用于私有企业和潜在的开采权。

    美国法庭已经做出判定:个人不得拥有小行星,正如对格雷戈里·内米兹一案的判决。当美国国家航空航天管理局的太空船在2001年接近爱神星(小行星433号)的时候,内米兹声称对该行星享有所有权。但是,开采权问题尚未得到验证。

    在阿波罗航天计划中带回地球的月球岩石被认为是属于美国的,而俄国航天局将带回地球的一些月球采样卖掉,一些人认为这种出售就算开创了非国有的先例。

    尽管将来有可能存在法律问题,但是DSI公司的冈普称,他最近带领一个小组跟NASA的高官进行会晤,商讨有关技术和资金的问题,结果是乐观而归。冈普说:“NASA特别渴望利用较小的、成本较低的‘立方体卫星’技术来完成航天任务,渴望增加私营企业的参与。”

    每个参与会晤的人都认识到所面临的巨大挑战和巨大风险,但是他们同样看到了公司拥有巨大的潜力——既有经济潜力,又有社会潜力。

    “在几十年的时间里,我们相信这些努力将会有助于把地球文明发展到宇宙之中,我们作为一名地球公民的意义将会发生改变,”塔姆林森说。

译自:美国《国家地理》杂志官网(January 22, 2013)

原著:Marc Kaufman

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